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ANTES QUE ACABE: OS CAÇADORES DE MEL DOS HIMALAIAS

por Food and Travel Portugal
ANTES QUE ACABE: OS CAÇADORES DE MEL DOS HIMALAIAS

O doce néctar da abelha gigante dos Himalaias fica a uns perigosos 60 metros do chão. Os homens que o recolhem arriscam a vida para coletar este verdadeiro alimento dos deuses.

TEXTO E FOTOGRAFIAS: ANDREW NEWEY

No sopé dos Himalaias nepaleses, um membro da tribo de Gurung, 58 anos, equilibra-se precariamente numa escada de corda tecida à mão, balançando a uma altura de 60 metros. Engolido pelo fumo espesso e acre de milhares de Apis laboriosa, as maiores abelhas do mundo, desorientadas e furiosas, o homem procura chegar a uma das colmeias, usando uma longa e afiada vara de bambu.

Usando outra vara para guiar a cesta pendurada ao seu lado, pega no favo de mel que cai, antes da cesta ser recolhida no chão. Apesar de ser um esforço de equipa – até uma dúzia de homens são convocados para apoiar o caçador, ou kuiche (cortador) – há silêncio, pressão e precisão. E é esse ato de equilíbrio de extrema habilidade que apoia uma das tradições mais antigas do planeta.

Bem-vindos à vida dos caçadores de mel Gurung. Embora a maior parte do mel produzido no mundo seja criado em ambientes controlados, a abelha dos Himalaias da Ásia vive muito além do alcance da maioria das pessoas, as suas colmeias estão localizadas em alturas vertiginosas.

É neste local perigoso que o povo Gurung desenvolve o seu ofício milenar. Vindos de comunidades pobres e marginalizadas, os homens enfrentam um perigo extremo para extrair 3.000kg de mel por ano na região; e muitos perderam a vida nos penhascos de onde extraem o seu sustento.

Usando uma arte que pode ser rastreada até 11.000 anos aC, a ausência de equipamento de segurança é compensada por rituais projetados para apaziguar os deuses do penhasco e garantir a segurança dos caçadores durante a sua expedição bianual; um fogo de ervas acende-se na base do penhasco para expulsar as abelhas, uma ovelha é sacrificada e é proibido recolher mel às quartas-feiras.

Mas, como sinal dos tempos de mudança, muitos destes rituais já foram moderados ou banidos. A tradição não compete com as novas indústrias insensíveis que ameaçam essa dança milenar entre homem e abelha. O desmatamento está a destruir o habitat das abelhas e a introdução da abelha europeia trouxe doenças contra as quais a Apis laboriosa não tem imunidade.

Novos trilhos e passeios tiveram efeitos desastrosos no meio ambiente, como a face de um penhasco em Lamahket destruída pela construção de um desses caminhos. O Centro Internacional para o Desenvolvimento Integrado das Montanhas informou que a população de abelhas caiu acentuadamente em áreas populares entre os turistas.

O mel vermelho – o mais popular das três variedades – tem uma grande reputação medicinal, provando ser popular no tratamento da dependência de drogas. Com um quilo a custar cerca de 80€, a comissão florestal nepalesa mudou a propriedade dos penhascos dos povos indígenas para o governo, permitindo que se abram direitos de colheita de mel durante todo o ano a empreiteiros.

Comparada com os lucros oferecidos, a degradação da população de abelhas pode parecer uma pequena vítima. No entanto, a abelha do penhasco dos Himalaias é essencial para a polinização das plantas de altitude e a diminuição da sua população coloca em risco os ecossistemas, ameaçando a base alimentar de toda a região.

Artigo publicado na edição de outubro/novembro 2020.

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